Le Compendium
      Albert Balasse

Le compendium métrique de l'école élémentaire

Compendium métrique reconstitué dans une vitrine murale de 72 cm de hauteur

On pouvait voir autrefois, dans la salle de classe du cours élémentaire, un petit meuble ou une vitrine murale renfermant le compendium métrique, c'est-à-dire une collection plus ou moins importante d'instruments de mesure représentatifs du système métrique. On y trouvait, par exemple, le mètre pliant et la chaîne d'arpenteur, quelques mesures de capacité en bois et en fer, le décimètre cube démontable ainsi que la balance de Roberval accompagnée de ses masses marquées en fonte et en laiton.  Il s'agissait d'un abrégé, au sens de la définition du mot compendium, qui présentait des objets symboliques de notre système de mesure.

Compendiums métriques proposés, en 1925, par "LES FILS D'EMILE DEYROLLE", 46, Rue du Bac, PARIS, 7ème
Document "Le Compendium"

 

Les principales mesures - Unités principales de mesure
ARITHMÉTIQUE - Cours élémentaire - CH. PLOMION - Paris - Librairie A. Hatier - 1925

Le mètre, le kilogramme et le litre sont des unités républicaines du "nouveau système" défini par le décret du 18 Germinal, an III de la République (7 avril 1795). Les définitions proposées ici sont les premières, c'est-à-dire celles du Dictionnaire de l'Académie Française de 1798 dans son Supplément, contenant les mots nouveaux en usage depuis la Révolution. Ces définitions possèdent une grande valeur historique mais elles ont, bien entendu, évolué. Nous avons donc fait suivre chacune d'elles de la version actuelle appartenant au Système international d'unités (SI) élaboré par le Bureau International des Poids et Mesures (BIPM).

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~  Le mètre  ~

Dictionnaire de l'Académie française - 1798
Document "Le Compendium"

A partir de 1792 et pendant 6 ans, deux astronomes, Delambre et Méchain, répondent à la demande de l'Assemblée Constituante et réalisent par le procédé de la triangulation, la mesure de l'arc du méridien de Paris s'étendant de Dunkerque à Barcelone. Ensuite, par extrapolation, le résultat est ramené à la distance du pôle à l'équateur ce qui se traduit par la valeur égale à 5 130 740 toises. En appelant mètre, la dix-millionième partie de cette distance, on a l'équivalence entre cette unité et les divisions de la toise - le pied, le pouce et la ligne - utilisées dans le dictionnaire de l'Académie française de 1798.

PETIT SYSTÈME MÉTRIQUE - Cours moyen, IIe partie - 1900
Document "Le Compendium"

Document "Le Compendium"

Cette gravure accompagne un article du Monde Illustré du 6 mars 1875. L'auteur évoque la fonte du platine iridié nécessaire à la fabrication du "mètre international définitif" : "Le platine iridié est tellement réfractaire qu'on n'aurait pu parvenir à le fondre sans l'intervention des chalumeaux à gaz oxy-hydrogène insérés dans le couvercle du creuset".

A gauche, le mètre international en platine iridié, plus résistant et plus inaltérable que le platine pur. Le profil en X a été choisi pour présenter le maximum de résistance à la flexion. Le mètre est représenté par la distance de deux traits, placés à 1 centimètre environ de ses extrémités.

TRAITÉ ÉLÉMENTAIRE DE PHYSIQUE
Par A. GANOT
Librairie Hachette et Cie- PARIS - 1887

Le prototype international du mètre construit à partir de la définition initiale est conservé par le Bureau International des Poids et Mesures au Pavillon de Breteuil, à Sèvres, dans les conditions qui ont été fixées en 1889 par la 1ère Conférence Générale des Poids et Mesures.

Si le prototype demeure protégé et si les différents étalons sont toujours utilisés, la définition de l'unité de longueur a évolué et aujourd'hui le mètre est, par définition, la longueur du trajet parcouru dans le vide par la lumière pendant une durée de  1/299 792 458 de seconde.

 

A gauche, le mètre en bois du maître d'école. Dessous, le mètre pliant du menuisier.

ARITHMÉTIQUE - Cours élémentaire
CH. PLOMION
Paris - Librairie A. Hatier - 1925

Les brins en fer de la chaîne d'arpenteur correspondent à 20 cm. Tous les 5 brins, le mètre ainsi matérialisé est délimité par un anneau de laiton.

Dans Le Monde Illustré du 6 mars 1875, on évoque aussi du prix des exemplaires de l'étalon du kilogramme et de celui du mètre :

Beaucoup moins cher que l'étalon du mètre, le double décimètre de l'écolier...

 

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~  Le kilogramme  ~

 

Dictionnaire de l'Académie Française - 1798
Document "Le Compendium"

Masse de 1 kg, en fonte
Le petit k du Compendium ...

La définition actuelle, adoptée en 1901, considère la masse c'est-à-dire une quantité de matière précise et non plus le poids qui résulte de l'action de la pesanteur - variable selon le lieu - sur cette quantité de matière. Ainsi, le kilogramme est l'unité de masse ; il est égal à la masse du prototype international du kilogramme. Ce prototype en platine iridié communément appelé "le Grand K"  est, comme celui du mètre, conservé au BIPM dans les conditions fixées en 1889 par la 1ère Conférence Générale des Poids et Mesures.

Au début du XXIe siècle, une nouvelle définition du kilogramme se profile, utilisant la "balance du watt" qui permet la comparaison d'une puissance mécanique à une puissance électromagnétique...

La balance de Roberval de notre compendium métrique

Le schéma de principe de la balance de Roberval
COURS DE PHYSIQUE ÉLÉMENTAIRE - P.A. DAGUIN - 1863
Document "Le Compendium"

La tare (récipient contenant des billes de plomb) et la boîte de masses marquées totalisant 1 kg
(1g ; 2 fois 2g ; 5g ; 2 fois 10g ; 20g ; 50g ; 2 fois 100g ; 200g ; 500g)

Des pages, jaunies, du PETIT SYSTÈME MÉTRIQUE  par F.F. - Cours Moyen - IIe partie
Alfred Mame et Fils à Tours - Ch. Poussielgue à Paris - 1899
Document "Le Compendium"

En 1899, année de parution de ce manuel scolaire de petit format, on parle de poids en toute légalité.

Il s'agit d'une série de masses marquées totalisant 10 kg et obtenue avec des éléments de diverses provenances et époques. En haut et à partir de la gauche, on remarque les masses en fonte de 5 kg, 2 kg et 2 fois 1 kg ; puis, dessous, celles de 500 g, 200g, 2 fois 100 g et 50 g. Les masses en laiton de la petite boîte de 50 g (20 g, 2 fois 10 g, 5 g, 2 fois 2 g et 1 g) complètent l'ensemble permettant de réaliser toutes les valeurs de 1g à 10 kg par bond de 1 g.

 

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~  Le litre  ~

Dictionnaire de l'Académie Française - 1798
Document "Le Compendium"

Aujourd'hui, l'unité de volume est le mètre cube, volume d'un cube ayant 1 mètre de côté. Le nom "litre" est accepté pour désigner un sous-multiple, le décimètre cube, dont il devient le synonyme.

Le décimètre cube creux est utilisé par l'instituteur. Le fond et trois des faces latérales sont en zinc, la quatrième étant vitrée. Les dimensions internes sont, bien entendu, 10 x 10 x 10 cm. La règle millimétrée en laiton permet de déterminer le volume délivré par le petit robinet en étain.

Chaque fois que, lors de l'ouverture du robinet, la surface libre du liquide contenu descend de 1 millimètre, 10 centimètres cubes ou 1 centilitre de liquide s'écoulent : que d'exercices relatifs au changement d'unité en perspective ...

Le décimètre cube démontable permet, pendant la leçon d'arithmétique, d'aborder les termes d'unité, de dizaine, de centaine et de millier ainsi que la notion de rapport.

Le plus petit élément correspond au centimètre cube ou, ce qui revient au même,  au millilitre.

Ci-dessous, un ensemble de mesures de capacité en fer, à l'origine étamé. D'abord la série des sept mesures utilisées pour l'huile : le litre, le demi-litre, le double décilitre, suivis du décilitre, du demi décilitre, du double centilitre et enfin du centilitre dont la hauteur et le diamètre, égaux, sont voisins de 2,4 cm. Puis, trois mesures pour le vin, deux fois plus hautes que larges : on les trouve également en étain. Enfin une série de six mesures pour délivrer le lait, toujours en fer mais auquel on a vite préféré l'aluminium : elles sont munies d'une longue queue verticale à l'extrémité recourbée permettant de les accrocher au col du bidon ou au bord de la bassine contenant le lait.

Dessin de couverture du Cours élémentaire d'Arithmétique
Ch. Plomion - Librairie Hatier - 1925

Des enfants se font servir du lait par la crémière. A droite, le pot utilisé devant une mesure de capacité spécifique. Le pot à lait porte l'inscription gravée : "SEGURENS, 13 RUE ST LAZARE", marchand de lait et beurre parisien du début du XX e siècle.

Les dernières mesures sont destinées aux grains et aux légumes secs. Elles sont en bois et "ferrées", comme c'est le cas ici, ou simplement "bordées" lorsque le métal ne protège que la partie supérieure.

Mesures à grains en bois et fer

A droite, le double décalitre
(diamètre = 30 cm)

Ci-dessous, le décilitre
(diamètre 5 cm)

Sur le bureau de l'écolier, le livre d'arithmétique du Cours élémentaire de 1925 :

"Les marchands ont des litres fixés par la loi, auxquels on a donné les formes suivantes :"

Mesures de 1 litre pour le vin, le lait, l'huile et les graines...

Pour être utilisables dans les transactions commerciales, ces mesures doivent porter le poinçon de la "vérification primitive" ou de "marque première" apposé par le service des poids et mesures dépendant de l'Etat. Ce poinçon garantit la validité de la valeur indiquée lors de la mise en service. Il s'agit, à partir de 1853 et jusqu'à la fin de 2002 de la marque "à la bonne foi" représentée par une poignée de main. Certaines mesures, plus anciennes, sont marquées d'une fleur de lys.

 

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Un autre compendium métrique ...

Un compendium métrique présenté dans une petite armoire vitrée du "Mobilier scolaire DELAGRAVE" - hauteur 55 cm

La composition des compendiums métriques variait peu d'un constructeur à l'autre. Mais chaque spécialiste du matériel pédagogique proposait une liste d'instruments complétant les collections de base : thermomètre, éprouvette graduée en verre, fil à plomb, niveau à bulle, équerre d'arpenteur, calibre ou pied à coulisse, etc ... et même un petit globe terrestre sur pied bien utile pour la compréhension de la définition du mètre. Notre second compendium métrique, possède quelques-uns de ces suppléments. Et nous avons remplacé la classique balance de Roberval par la balance pendule de Béranger qui est une variante.

 

La leçon d'arithmétique finie, la porte de la vitrine du compendium métrique est refermée.

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La maîtresse et le maître de l'école élémentaire, vers 1900.

Eléments des tableaux "Les différentes positions sociales de la femme " et "Les différentes positions sociales de l'homme" - Vers 1900
Documents "Le Compendium"

Maîtresse et maître d'école occupent la même place sur chacune des pyramides illustrant, l'une, les différentes positions sociales de la femme et l'autre, celles de l'homme. Mais si la maîtresse enseigne aux filles, "vertus et sagesse", le maître enseigne aux garçons, "vertu, science". Le chemin vers l'égalité sera long ...

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